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Los aceites esenciales en la Antigüedad

Tanto las plantas como los aceites esenciales han sido utilizados durante muchos siglos como cosméticos, inciensos o perfumes, así como por sus aplicaciones tanto terapéuticas como médicas y culinarias.

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En las civilizaciones antiguas, los perfumes eran empleados como expresión de las concepciones cósmica y animista, los cuales respondían a las exigencias de un culto y eran asociados al principio de los encantamientos y de las teofanías.

No en vano, el uso ritual de los aceites esenciales constituía una parte fundamental de las tradiciones de la mayoría de las consideradas como primeras civilizaciones en la Antigüedad.

En ellas se llevaban a cabo rituales y eran utilizadas principalmente por sus virtudes tanto terapéuticas como religiosas.

Aceites esenciales en la Antigüedad

Los aceites esenciales en la antigua China

Como hemos podido comprobar con el apartado dedicado a las hierbas chinas, los chinos poseen una antigua tradición herbolaria y un amplio saber fitoterapéutico que, de alguna u otra forma, acompaña la práctica de la acupuntura.

En este aspecto nos encontramos con plantas muy aromáticas como es el caso del jengibre o del opio, los cuales eran incluso usadas para fines religiosos como en las ceremonias Tcheou-Li y Li-Ki.

De especial mención es el testimonio del Libro imperial amarillo de medicina interna, que data de más de 2.000 años a.C,.

Los aceites esenciales en la India

En la India, la literatura védica describe hacia el año 2.000 a.C., unas 700 sustancias. No obstante, en la lengua indolaria las plantas aromáticas tenían una consideración mayor que de perfumes en sí mismos, existiendo un punto de vista filosófico y religioso en su uso, además del propiamente terapéutico.

Los aceites esenciales en el Antiguo Egipto

No obstante, mucho más destacado es el ampliamente conocido y variado bagaje que, el Antiguo Egipto, poseía sobre los materiales aromáticos.

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En este aspecto, algunos papiros del reinado de Khufu (hacia el año 2.800 a.C.,) ya recogen el uso de una gran cantidad de plantas medicinales.

Eso sí, otros papiros que datan de alrededor del año 2.000 a.C., ya hablan de la existencia de finos aceites y perfumes ciertamente escogidos, así como el incienso que se utilizaba en los templos.

Los aceites esenciales en Grecia y Roma

Como nos podemos imaginar, y dada la influencia egipcia, los griegos en particular aprendieron mucho de los egipcios. Por ejemplo, Demócrates y Heródoto visitaron Egipto durante el siglo V a.C., y transmitieron lo que habían aprendido sobre terapias naturales y perfumería.

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No en vano, Heródoto fue el primero en transcribir el método a partir del cual se destilaban la trementina o el aguarrás. Mientras que Dioscórides hizo un estudio detallado de los usos y las fuentes de las plantas, además de los materiales aromáticos que eran empleados por los griegos y los romanos.

Conocido es que, Hipócrates, considerado como el padre de la medicina, prescribía ungüentos y vapores perfumados a sus pacientes.

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